当自动驾驶技术走进农田
卡门精选2021-09-30
自动驾驶行业
一家农业自动化公司的壮志雄心

本文来自微信公众号“汽车商业评论”(ID:autobizreview),作者:杨琛,未来汽车日报经授权发布。

9月28日,前身为Augean Robotics的农业自动化解决方案提供商Burro宣布获得1090万美元A轮融资。此轮融资由S2G Ventures和Toyota Ventures领投,其他投资者包括F-Prime和ADM Capital。

Burro公司提供市场上唯一的即插即用型、旨在提高传统生产环境产量的自动机器人产品。其极富创意的“弹出式自动化”技术正在申请专利,换句话说,农业机器人可以无需集中控制或者安装笨重配套设施,便可直接开箱使用,每个人都能轻松上手成为操作员。机器人通过计算机视觉和人工智能快速学习,自动将各类物品从A点运输至B点。

公司目前大约有90个机器人在田间工作,每周工作6天,每天“行走”100-300英里,帮助搬运鲜食葡萄。这样农场工人们不再需要每天推着装满葡萄、重达250磅的手推车在酷暑天气里步行几英里完成劳作,而是可以站在阴凉处对源源不断从田地里采摘的水果进行挑选和打包。

Burro机器人极大地解放了工人们的生产力,每个机器人可以完成至少6个工人才能完成的工作量,按照不到两个月的投入产出比计算,将日采摘量提高至少48%。

除了满足采摘鲜食葡萄的需求,团队也在努力优化其他性能,以实现苗圃和莓果类市场的运输自动化。此轮融资旨在为新老客户进一步扩大生产,公司计划2022年实现机器人交付总量500个以上。

Burro机器人开始从事人们不再愿意从事的户外工作,是走向自动化未来的第一步。这有利于大幅提高农场种植者的盈利水平,缓解用工紧张,为实现未来更加复杂的自动化奠定基础。

在拓展价值30亿美元的鲜食葡萄市场的同时,Burro公司计划进军莓果和苗圃作物市场,最终满足价值1.2万亿美元户外劳作劳动力市场的用工需求问题,而自动化在此过程中能够解决行业亟待解决的部分难题。

以模块化为基础的Burro机器人未来必将实现规模效应,目前的产品仅仅是实现农场完全自动化的第一步:机器人可以无所不及,感知所有事物,灵活完成越来越复杂的户外劳作。

首席执行官查理·安德森(Charlie Anderson)在新闻发布会上表示:“很多自动化公司最初涉足农业领域时,首先将目光聚焦在自动拖拉机、除草机和收割机,以对极其困难的技术工作实现全面自动化,但是很难扩大规模——我们则另辟蹊径,从帮助人们搬运重物的辅助型机器人入手。这种方式的优点是,我们可以在劳动力最为密集的农业领域找到普遍存在的某一痛点,实现规模化效应,同时通过我们的平台获取数据,学习不同的应用场景——为实现未来其他更为广泛的应用奠定基础。”

Toyota Ventures创始执行董事吉姆·阿德勒(Jim Adler)表示:“查理和他的团队心怀壮志,在不断增加的用户群基础上扩大产品版图,通过实际应用场景提升技术水平,并为农民们提供日常所需的额外平台服务。公司已经引起庞大的农业市场的关注,虽然该市场千疮百孔,但也越来越容易进入。”

S2G Ventures董事总经理兼首席投资官桑吉夫∙克里希南(Sanjeev Krishnan)表示:“Burro公司的整个团队高度关注理解和解决实际农业应用问题,提供简单易行的解决方案,产品很受市场欢迎。我们非常高兴能够支持查理和他的团队,他们与种植者们密切合作,不断提高农场运作带来的社会,环境和经济效益。”

诸如鲜食葡萄,浆果和苗圃等劳动密集型特殊农作物的种植者们大部分没有农业机械工具辅助,因此,美国88%的农作物工人不得不从事各种难以实现机械化的农活。近年来,劳动力队伍骤然缩减。例如,在生长多种特殊庄稼的加利福利亚州,由于农活辛劳、监管愈发严格、农民工资上涨等原因,农场作业者的数量在过去10年间减少了40%。面对这样的危机,种植者们正在寻找自动化系统解决方案,以减少用工需求。遗憾的是,目前市场上的商业化解决方案几乎为零。

安德森表示, 公司计划今年年底前将员工数量从21名增至35名,新增职位将分散在产品管理、技术团队管理、商务拓展、工程等岗位。

公司员工目前主要在办公室工作,但是由于机器人需要完成多次软件更新,他们也需要在实地环境中进行现场测试。

安德森表示,他们从事的是用于食品生产的自动化系统工作,因此不是在飞机上就是在田地间。

由于机器人仍然面临一系列公司可能还未想到的应用场景,安德森将Burro机器人比喻成1978年时的个人电脑。尽管这款机器人目前仅限于鲜食葡萄搬运,一些希望将机器人用作安全交通工具、拖车工具或为机器人安装灭霉菌灯的公司也正在与Burro接触。

无独有偶,曾就职于特斯拉的员工马克·施瓦格(Mark Schwager)也创立帝王拖拉机公司,生产纯电动自动驾驶拖拉机,即将于2022年全面投产。

根据美国HTF Market Intelligence Consulting咨询公司的最新行业报告,无人驾驶拖拉机市场有望在未来数年间实现腾飞。

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